Ole Stouby – manden bag Travelmarket

 

Travelmarket’s økonomiske nedtur, firmaets genopståen samt fremtidsudsigterne beskrives og kommenteres af grundlæggeren Ole Stouby

 

OLE STOUBY (33) er identisk med Mr. Travelmarket. Det var ham, der i 1995 – før nogen anden gjorde det – forstod, at Internet ville få afgørende betydning som distributionskanal for dansk rejsebranche.

Ole var dengang ansat som Sales and Account Manager i Vejle Rejser, og han talte vidt og bredt om Internettets mange muligheder. Hvem der bl. a. måtte lægge ører til Oles utal af idéer og synspunkter, var Peer Bjørck, indehaveren af Vejle Rejser. Peer vidste ikke meget om den teknik, men lyttede interesseret, og han var ikke svær at overtale til at skrive en check og på den måde hjælpe Ole i gang.

Aftalen mellem Peer og Ole blev, at de sammen etablerede firmaet Travelmarket, at de hver sad på 50 pct. af aktierne, og at Ole skulle være den, der stod for driften og udviklingen. Peer sad nok i bestyrelsen, men var derudover sleeping partner.

Ole skulle bruge halvdelen af sin tid på Travelmarket og den anden halvdel på Vejle Rejser, hvor han bl. a. havde ansvaret for firmaets bureau i Nuuk (Grønland). Sådan gik det også i nogen tid, men herefter skulle det vise sig, at udviklingen for Travelmarket gik så hurtigt, at det ikke var muligt kun at arbejde med den virksomhed på halvtid. En mand som Ole var der brug for døgnet rundt!

Til at hjælpe sig fik Ole Stouby et antal medarbejdere med Ole Kickert Christensen i spidsen. De to gange Ole kendte hinanden fra Maersk Air Rejsebureau, hvor de begge havde arbejdet. Ole Stouby var nemlig, inden han kom til Vejle Rejser, udlært i Østjydsk Rejsebureau i Horsens, der blev opkøbt af Maersk Air og fusioneret med selskabets øvrige rejsebureauer.

 

170 udbydere

Danske touroperatører og luftfartsselskaber – og efterhånden også rejsebureauerne – fik hurtigt behov for egne hjemmesider, og her så Ole og Ole endnu en forretningsmulighed med produktion af hjemmesider til firmaer i branchen. Mange ville samtidigt have en aftale om deltagelse i rejseportalen travelmarket.com.

Når fru Hansen og hr. Jørgensen klikkede ind www.travelmarlet.com for at se det aktuelle udvalg af rejser, kom der derefter op en side med de touroperatører, der havde valgt at lade sig præsentere via Travelmarket. Og den rejselystne dansker kunne herefter klikke sig videre ind på den touroperatør, hvis varer han ville stifte nærmere bekendtskab med.

Virksomheden udvidedes i 1998 og 1999 til også at omfatte Norge og Sverige, og i dag kan man finde så mange som 170 udbydere i portalen travelmarket.com, der, ifølge Ole Stouby, hver måned besøges af flere hundredtusinde forbrugere.

 

DKK 40 millioner

Ved årsskiftet 1999/2000 var dot-com-bølgen på sit højeste, og der var behov for mere kapital til den fortsatte ekspansion og til opbygningen af en ny version af Travelmarket’s rejseportal. Fremmede investorpenge blev tilført fra Søndagsavisens ejer, Richard Brunck, og London-danskeren Peter Forchammer, der hver indskød DKK 20 millioner (!!!) i virksomheden.

Med den nye kapital i pengekassen blev tempoet sat op. På investeringsbankernes opfordring åbnede Ole afdelinger i England og Tyskland, og med det nye internationale snit skulle Travelmarket selvsagt ikke kun være med på de skandinaviske rejsemesser, men også på World Travel Market i London. Nu færdedes man blandt de store i branchen.

En række uheldige omstændigheder i starten af 2001 – i første række en kraftig forsinkelse af færdiggørelsen af den nye, udvidede rejseportal – plus det faktum, at den totale IT-branche på global basis udsattes for en rutschetur af dimensioner, fik også alvorlige følger for Travelmarket. Virksomheden gik kort og godt ned med flaget og måtte gennem en rekonstruktion.

’Vi havde hele tiden forudsat yderligere kapitaltilførsel, men da jeg ikke havde et færdigt produkt at præsentere, og da markedet i mellemtiden var vendt 180 grader, var det ganske enkelt umuligt at hente yderligere kapital,’ fortæller Ole.

’Men konceptet og forretningsidéen var jo fortsat intakt,’ bemærker Ole, der derfor ikke var den, der gav op. Ud at tale med investorer og med nye investorer, samtaler med konkursforvalteren, med kunderne og med mange andre, ikke mindst med kerne-medarbejderne i firmaet: Ville de være med igen?

 

16 medarbejdere

De vigtigste medarbejdere og nogle af de tidligere investorer ville være med på ny. Og Ole havde stadigvæk mange kræfter, så han stillede sig endnu en gang i spidsen for Travelmarket. For ham var Travelmarket, som en baby er for en mor. Og hvem svigter sin syge baby?

Ole Stouby fortæller videre:

’Tiden efter rekonstruktionen kan vel bedst sammenlignes med at have lånt sin fine bil ud i en længere periode, og når man får den tilbage, er den fuld af buler, og motoren er udbrændt. Sådan så forretningen ud. Men med en fantastisk indsats fra medarbejderne og med opbakning fra bestyrelse og aktionærer fik vi vendt skuden. Vi fik en positiv modtagelse af næsten alle kunder og samarbejdspartnere, hvor jeg personligt var rundt hos de fleste for at forklare om situationen.

I dag har vi over 170 kunder i rejseportalen og producerer fortsat websider for både luftfartsselskaber, rejsebureauer, touroperatører m. fl.’

Omkring 75 rejseselskaber i Skandinavien har websites, som Travelmarket har produceret (bl. a. Prisma, Dane-Tours, Fred. Olsen Travel og Plus Reiser). Den oprindelige forretningsidé er fortsat gældende, og Ole fortæller, at virksomheden i dag står godt rustet til de store online-forretninger i rejsebranchen.

Mens Travelmarket-gruppen, da selskabet var på sit højeste, beskæftigede så mange som 100 medarbejdere, inkl. Print Media plus England og Tyskland, hvor der ikke længere er aktivitet, så udgør personalestyrken i dag kun 16 medarbejdere, inkl. to mand i Stockholm og ligeledes to i Oslo. Den bemanding er ifølge Ole helt perfekt til den nuværende markedssituation.

 

Tillid og kontrol

Ole beskriver sig selv som en visionær fighter med en ukuelig optimisme – måske til tider for optimistisk. ’Det gælder også tilliden til andre mennesker,’ siger han. ’Men om ikke andet har de seneste par års udfordringer givet uvurderlige erfaringer på netop det område. Tillid er godt – men jeg har desværre måttet konstatere, at kontrol i mange tilfælde ville have været bedre …’

Om fremtiden for Travelmarket siger han, at der vilblive fokuseret på de nuværende to forretningsområder, rejseportalen henholdsvis produktion af websites, og virksomheden vil blive udvidet i takt med behovet:

’Vor branche er fortsat under meget store forandringer, og det er nu, at Travelmarket for alvor skal til at bevise sit værd overfor både rejseselskaberne og brugerne. Pionertiden er overstået, og den egentlige forretningsudvikling kan begynde – og dermed også den økonomiske gevinst af de seneste års investeringer og erfaringer. Det bliver en spændende tid, hvor jeg bl. a. tror på, at vor nye Flight Booking Engine til rejsebureauerne får en central rolle,’ siger Ole.

 

Bali og Hongkong

Det er svært at få Ole til at tale om andet end sit arbejde. På et direkte spørgsmål om, hvad han laver i fritiden, svarer han med et smil:

’I min fritid arbejder jeg. Travelmarket er min hobby!’

I lighed med, hvad der er gældende for mange andre chefer, spænder Oles arbejdsuge sig nemlig ofte over i hvert fald 60 timer, nogen gange endda mere end så. Rejser til både København, Oslo og Stockholm adskillige gange hver måned giver lange arbejdsdage.

Men heldigvis er tiden i dag, trods alt, en anden end for bare et år siden, og Ole synes selv, han har lært at prioritere fritiden bedre.

I den forløbne sommer holdt han ferie i tre uger, og de to af dem tilbragte han på Bali og i Hongkong i selskab med sin broder og to kammerater.

’Det var min første ferie i over et år, og desuden var det første gang, siden jeg forlod skolen, at jeg har haft tre ugers sammenhængende sommerferie. Turen havde længe været planlagt, og det at være væk i tre uger var rigtigt afslappende og dejligt – selvom det altså var uvant. Jeg har før trængt til ferie, men denne gang, efter et særdeles hektisk år, var der et virkeligt behov for at komme lidt væk og få tankerne på plads.’

Det er slet ikke almindeligt for Ole at rejse så langt som til Bali og Hongkong i sin ferie. Han har rejst rigeligt som rejsebureaumand, og tidligere har han derfor valgt at feriere i Danmark, gerne i Skagen. Men i år skulle det altså ikke være, som det plejer.

 

Forelsket

I foråret fik Ole ny kæreste. Hun hedder Thiamka Margrethe, er et år ældre end Ole, har dansk far og thailandsk mor. Og med den forældremæssige baggrund har hun selvsagt et vidunderligt eksotisk udseende!

’Hun er den dejligste kvinde i hele verden,’ forsikrer Ole og ser lykkelig ud.

De har hver sin lejlighed i centrum af Vejle, i øvrigt kun fem minutter fra hinanden. Men mest opholder de sig i Oles penthouse-lejlighed på 300 kvadratmeter – med udsigt til broen over Vejle Fjord. Den store opholdsstue og køkkenet går ud i ét og udgør i alt 150 kvadratmeter. Et af de mindre værelser råder Thiamka Margrethes syv-årige datter, Michelle, over.

Reoler ved væggene rummer i alt 1.500 bøger:

’Jeg holder meget af at læse,’ fortæller Ole. ’Jeg læser skønlitteratur – og gerne romaner.’

Men tiden er knap, så det er begrænset, hvor mange bøger Ole når igennem i løbet af et år. Og der skal jo også være tid til kondiløb og genoptræning af tidligere indlærte karate-teknikker for derved, som han selv udtrykker det, ’at holde frokost-maven i skak’.

Indbyder søndagsvejret til en tur ud i det grønne, kører Ole gerne af sted med Thiamka Margrethe og Michelle i hans Citroen Zantia.

’Jeg tror, det næppe varer så længe, før vi flytter rigtigt sammen,’ siger den forelskede Mr. Travelmarket alias Ole Stouby.

 

TRAVEL PEOPLE MAGAZINE – SEPT/OKT 2002